Qu'est-ce que l'imagerie cérébrale ?

La maladie d’Alzheimer se manifeste d’abord par ses symptômes. Ceux-ci incitent le médecin à faire des examens. Parmi ces derniers, l’imagerie cérébrale permet de visualiser les lésions provoquées, dans le cerveau, par la maladie.

Parole d'expert
Serge Backchine, neurologue au CHU de Reims
Qu'est-ce que l'imagerie cérébrale ?

Les techniques d'imagerie du cerveau jouent un rôle important dans le diagnostic de la maladie d'Alzheimer. Par exemple, l’IRM offre la possibilité de visualiser et d’évaluer l’atteinte du cerveau : pertes neuronale et synaptique, atrophie résultante… Les médecins cherchent en particulier une atrophie de l'hippocampe, partie-clé du cerveau pour la mémorisation des souvenirs : une taille réduite peut être constatée par IRM, de façon très précoce, pour confirmer la maladie puis suivre son évolution.

L’IRM permet aussi de détecter d’autres atteintes cérébrales, comme les tumeurs. Or celles-ci peuvent causer des symptômes pouvant faire penser, à tort, à la maladie d’Alzheimer.

L'imagerie cérébrale fonctionnelle désigne l'ensemble des techniques de l'imagerie médicale permettant d'observer le cerveau « en action » : pendant l’examen, le patient exécute une tâche cognitive. L’Imagerie par Résonance Magnétique (IRM) fonctionnelle, la Tomographie à Emission de Positrons (TEP) ou l’Electroencéphalographie (EEG) sont des méthodes d’imagerie cérébrale fonctionnelle. La réalisation d’une TEP ou d’un EEG systématique n’est pas recommandée. Ces techniques d’imagerie ne sont réalisées qu’en cas de contexte clinique particulier.

En combinant systématiquement les tests de mémoire avec des données d'imagerie cérébrale et la détection de marqueurs biologiques caractéristiques de la maladie, on pourrait diagnostiquer la maladie de façon très précoce, en particulier chez les personnes à risque. L’intérêt est que si la maladie d'Alzheimer reste aujourd’hui incurable, il existe des traitements permettant d’agir sur certains symptômes cognitifs et non cognitifs de la maladie d’Alzheimer à court terme.

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Mot de la semaine

Fonctions intellectuelles qui aboutissent à la connaissance. Les principales fonctions cognitives étudiées sont la mémoire et l’attention.

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